媒體經常刊登有關自由基與抗氧化物的報導,但是到底什麼是自由基?


 


自由基是一種俗稱,其實就是人體內具有不成對電子的物質,由於電子不成對,自由基必須從外部取得一個電子才能達到穩定,所以本身會呈現非常活躍且不穩定狀態。


 


自由基會對細胞及體內物質造成傷害,甚至引起一連串的氧化反應。


 


但自由基的氧化過程才是對人體的傷害主因,自由基向外搶奪電子,會毫無選擇性的攻擊正常細胞和組織,同時製造出新的自由基,引起連鎖性過氧化反應,使人體出現各種退化性和老化,如血管硬化、免疫功能受影響、腦細胞傷害、關節退化、癌症等現象。


 


人體會產生的自由基有兩種一是體內合成或新陳代謝產生的自由基,包括維持健康必需的好自由基(如一氧化氮自由基),還有引起連鎖氧化反應的壞自由基(如氧自由基及其衍生物)。


另是來自外在的誘導因子,如抽煙、空氣污染、壓力、食物等因素。


 


一氧化氮是人體不可或缺的好自由基。大部份由精胺酸在體內合成,對人體極為重要,除了是神經傳導物質,也能鬆弛血管,又有殺菌滅毒的作用。


不過,一氧化氮過多,會讓神經傳導異常和免疫功能,引起某些疾病。


 


氧氣在體內代謝過程中,有3%的氧氣會得到一個額外的電子,而形成氧自由基。正常時氧自由基會衍生出其他含氧的自由基,如氫氧自由基、烷氧自由基,這些含氧的自由基都具有強烈的氧化能力,統稱氧化自由基。氧化自由基的功能是免疫工作,抵抗細菌或病毒。


 


不過氧化自由基也會傷害人體。氧化自由基會把脂質變成過氧化脂質,而破壞細胞的原有組織及DNA的完整性,使血管硬化、腦細胞傷害,和甚至引起基因突變產生癌症,這就是所謂的「氧化壓力」。


 


外界的空氣污染(如汽車及工廠廢氣)、水質變化、生活壓力、抽煙、紫外線、高能量輻射(如X光)、飲食不均、食物污染等因素,都會誘導產生大量的氧化自由基(本應該是防禦,但是通常都過度產生)。


 


自由基會不斷攻擊人體細胞,一天約7-8萬細胞造成傷害,經年累月造成的許多慢性疾病,包括免疫系統失調、神經萎縮、高血壓、心臟病、糖尿病、關節炎、老人痴呆、癌症等。據估計,大約有一百多種疾病都跟自由基的破壞有關。


 


要對抗自由基除了減少外在誘導產生外,亦可多食抗氧化的食物,抗氧化才能降低自由基的傷害,抗氧化物的功能就是把物質本身的電子中和自由基的活性,制止氧化反應,讓細胞免於受損,一般新鮮的蔬果都有抗氧化的成份。

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